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微软揭示 Embedded Enterprise v.Next

过去几个月以来,Windows Embedded已为传统嵌入式市场中的一项崭新类别奠定发展基础,此解决方案亦即智慧型系统 (intelligence system),可将企业用软体与云端服务延伸至日常使用的装置,例如销售点 (Point of Sale, POS) 终端机、车用资讯娱乐系统、医疗设备,甚至是桌上型游戏机。

Windows Embedded事业群全球总经理 Kevin Dallas 表示:「如同科技世界中其他许多不同的转变,迈向智慧型系统之路也将以资讯为其主轴。」

Dallas 表示:「透过现今普及的网路连线,加上云端服务的出现,以及低成本但高运算能力的微晶片兴起,传统嵌入式装置现在已可连接并成为广大 IT 基础架构的一部份,并且可即时交换资料,直达客户手中。智慧型系统为各组织提供无限可能,他们可以即时收集资讯并以资讯做为其行动的依据,範围可从了解客户购买习性到追蹤全球的产品运送。」

智慧型系统带来的无穷潜力,使得开发者拥有大好机会。分析机构 IDC的资料显示,智慧型系统在未来几年将蓬勃发展,从目前的 8 亿台装置,至2015 年将成长至 23 亿台。嵌入式装置的出货量已超越手机与个人电脑,IDC 预测智慧型系统市场即将带来将近5200 亿美元的产值。

Dallas 表示:「资料一旦产生而且被撷取,本身即形成一种资产。组织透过智慧型系统获得最基本的益处即是资料与洞察力,无论是在科学、製药或商业界,我们仍在初步发掘人们将可以如何运用这项科技。」

可信赖的平台

Dallas 表示,透过智慧型系统,有两大重点可以协助开发者与组织达成创新,其一,此系统能够以全新的方式收集并运用资料;其二,可为终端使用者、客户与企业用户提供全新体验。

以上两点在Windows Embedded的产品蓝图中皆扮演重要角色,此平台结合多种技术,可无缝连接组织中的各种装置、在 IT 端轻鬆管理这些装置、亦可藉由新使用者介面以及触控、手势与语音控制功能,达成广泛的客製化与差异化 。

Dallas 表示:「我们有许多医疗业与银行业的客户都在询问 Kinect。『我要如何将体感导入我们的产业?』这是个令人雀跃的机会,同时也是我个人最喜爱的部分之一,Windows Embedded平台提供工具协助研发创新产品。我们将努力使其成为可能,让我们的合作伙伴与开发者实现这个梦想。」

Dallas 表示,要将此智慧型系统从装置延伸至企业用软体,还必须高度整合后端基础架构才行。为了促进整合,Windows Embedded聚焦于作业系统的关键领域,深入软体核心本身,同时加强档案系统以处理装置产生的资料。此团队亦与 Windows Azure 密切合作,以确保客户可将云端运算纳入其智慧型系统中。

Dallas 表示:「立足在装置与云端架构之上的是 Visual Studio。Visual Studio 可以建立分散式应用程式,在智慧型系统中完美运作。我们计划支援所有最新的微软工具与架构,如此一来,研发人员即可在单一可信赖的平台上进行从装置到云端的建置工作。」

研华科技嵌入式设计服务事业群副总经理张家豪表示:「藉由我们许多客户于亚洲地区确切实行下,智慧型系统的承诺已实现成真。透过Windows Embedded平台,我们提供完整且可测量的运作系统套件,使现今的零售商、製造商以及医疗设备得以收集资料并加以运用,为未来做好準备。」

揭开产品蓝图细节

随着企业愿景的确立,Windows Embedded近期也已公布细节,说明微软在未来几年将如何实现智慧型系统的愿景。计划中包含持续支援各种平台,同时完美结合即将推出的 Windows 8 及其带来的崭新体验。

Dallas 表示:「除了在个人电脑的体验外,Windows 8 将于特殊装置提供令人耳目一新的体验。我们的产品蓝图奠基于Windows Embedded长期结合Windows 以提供横跨装置、手机、个人电脑与云端的整合体验。」

Windows Embedded Enterprise v.Next可在嵌入式装置中提供完整的 Windows 应用程式功能,以及微软优异作业系统的运算能力,在 Windows 8 公开发布GA(general availability)于个人电脑的下一季,将陆续提供给多种不同装置使用,例如 ATM 与资讯站(kiosks)。

Windows Embedded Standard v.Next 可高度客製化与元件化,提供 Windows 作业系统的运算能力、熟悉度与可靠性,将于 2012 年第一季提供社群预览版给开发人员。Windows Embedded Standard v.Next 将会在 Windows 8 公开发布GA(general availability)于个人电脑后的第三季正式推出。微软目前并无计画公开明确的 Windows 8 上市日期。

Dallas 亦证实,微软将于 2011 年 10 月更新 Windows Embedded Compact 7,Windows Embedded Compact v.Next 则预计于 2012 下半年发布支援 Visual Studio 2010 。

Windows Embedded Standard v.Next 将可支援 ARM 架构,Windows Embedded Compact 则会继续提供经验证的即时作业系统与完整工具套件,以利在小型映像封装(footprint)的装置上提供流畅的开发体验。Windows Embedded Standard v.Next 将提供各项技术以达到客製化、丰富的使用者介面、强化的随时连线功能,以及 Windows 8 所提供的一切管理与安全功能。

Dallas 表示:「Windows Embedded Compact 与 Windows Embedded Standard 代表微软智慧型系统的平台。 Windows Embedded Standard v.Next 可被应用在应用程式丰富的装置,而 Windows Embedded Compact v.Next 则可被用在即时小型装置。我们的合作伙伴与企业客户若欲成功建置智慧型系统,这两种产品皆扮演着重要角色。」

他亦表示:「另外,有关Windows Embedded Handheld、Windows Embedded POSReady、Windows Embedded Automotive 及本公司整体产品组合的未来发展,我们目前正在对此进行投资,以成为微软的最新技术。」

对于仍在犹豫是否该立即进行建置或等待 Windows 8 的合作伙伴与企业,Dallas 给予简单的建议:立即建置。

Dallas 说:「智慧型系统早已存在我们週遭。您现在就可以在 Windows Embedded 平台上建置绝佳的智慧型系统,未来 Windows 8 推出时,便可以直接升级并强化这些系统。」

微软与产业合作伙伴确立智慧型系统市场
Windows Embedded 详细阐述其愿景与投资计画,因为新研究显示市场装置数量将在 2015 年翻倍至将近 40 亿台,收入将超过 2 兆美元。
一般人不会认为乳牛与燃油泵有任何共同点,但一名荷兰酪农最近却改变了这种情形。这位酪农在每头乳牛的耳朵钉上嵌入式装置做成的标籤(採用与替汽车加油相同的技术),以监控每头牛的生命迹象,并追蹤牧群的整体健康状况。

嵌入式系统在过去 40 多年来的应用範围非常有限,但在过去 15 年至 20 年间,应用範围日益扩张。微软于 1996 年发布 Windows CE 1.0 之后,正式进入嵌入式市场,自此开始提供稳定的嵌入式平台及技术,现已每日用于各式各样的消费市场及企业环境中。

研究公司 IDC 的报告指出,智慧型系统市场发展迅速,如今装置数量已超过 18 亿台,收入已超过 1 兆美元。此外,市场装置数量预计将在 2015 年翻倍至将近 40 亿台,收入将超过 2 兆美元。除装置数量上升之外,智慧型系统的能力及功能也将大幅提升。Windows Embedded 事业群全球总经理 Kevin Dallas 指出,智慧型系统具备一项尚未开发的潜能,就是充分利用透过几十亿台装置所撷取的资料。

释放潜能
过去十年,一般人都以为智慧型系统无法与网路连线,并独立于公司网路之外。最近兴起物联网(Internet of Things) 的概念,就是让装置彼此连线及连上网路,并透过资料的收集及分析进行改善。这种概念实际上引起了一场变革,促使企业思考将资料收集做为全新流通形式的潜力。儘管物联网过去虽属理论阶段未能真正实施,但现在情况已经不同了。

由于 Wi-Fi 及行动网路的普及,网际网路连线变得相当便利,云端计算提供了储存大量资料的场所及资料分析潜力,而硬体及使用者介面技术也扩充了新装置的潜能。这导致支援 IP 的装置数量剧增:从工厂使用的灯泡到 HMI 面板,从投币式游戏装置到远端监控装置,包括先前提到的乳牛群耳朵上的装置类似。

嵌入式技术固有的价值,在于其可收集各种资料(并包括公司员工甚至客户之间传播的资料),这在支援日常业务营运及长期策略方面具备无限的潜力。装置收集资料后,可将资料传送到资料中心(位于实体站点或云端),员工可从中分析资料,获取商业智慧。于是,企业可以利用为他们提供资料的这些 IP 装置,在数分钟或数小时内作出决策,并将决策付诸行动。

IDC 半导体及 EMS 项目副总裁 Mario Morales 指出:「嵌入式市场已发展到关键技术组合可用于实现智慧型系统的地步。智慧型系统每次连线均能明显提高生产力,但企业所面临的挑战,在于界定智慧型系统究竟能带来哪些益处。产品及服务的龙头供应商必须提供足量的产品及服务,才能让客户在不确定的时期作出明确的投资选择,以在市场上永续发展。」

简而言之,网路连线能力加上随时随地存取可执行资料的能力,已让嵌入式系统转变为对企业更有益、有形的智慧型系统。


智慧型系统符合业界需求
微软意识到,嵌入式市场正朝着更加複杂的智慧型系统前进,因此在 2010 年 9 月率先,将 Windows Embedded 併入微软伺服器及工具业务部门 (Microsoft Server and Tools Business) 的管理及安全分部 (Management and Security Division)。此举令微软佔据有利地位,领导产业的变革发展,同时也让 Windows Embedded 继续实现 Windows 的力量,并提供来自微软伺服器及工具业务部门的各式安全性、连线能力及管理技术套件。

Windows Embedded 从专门装置到云端技术,始终致力实现端对端解决方案,并满足构建嵌入式装置的 OEM,以及管理这些装置的企业不断变化的需求。这些解决方案让存取资料及购买服务更加简便,并进而延伸到製造、零售、医疗及汽车等产业内其他装置、应用程式及云端服务所使用的服务。

例如,零售业已历经行动 POS 装置、店内广告亭、数位广告看板系统及手持装置的转变。增加感应器、触控萤幕及其他技术后,客户将从互动性更强的购物体验中获益:广告看板系统会根据库存以及一天中的时间等变数显示促销资料。购物者可使用触控萤幕介面寻找产品的详细资料。

此外,藉助微软的装置管理技术,企业可以在任何一家店面即时管理数位看板广告系统或其他类型的 Windows Embedded 装置的内容、安全协议及整体软体更新。

随着智慧型系统的兴起,零售商也能监控库存量、产品生命週期及其他资料,并能透过转移库存或调整数位看板广告系统上显示的促销,即时做出适当的回应。

智慧型系统还可扩展至云端计算服务,如 Windows Azure、SQL Azure 及 Office 365。企业可以利用这些额外的计算能力监控长期趋势,有助于以更深入的角度更新企业计划、谈判下一年租约或规划下一季的产品组合。

量身打造:寻找平衡两者的解决方案
Windows 平台的优势之一在于其作业系统的安全性,这点大家都很了解,而 Dallas 却看到更灵活供应产品的优势。

Dallas 说:「专门装置确实是 IT 网路的『下一哩路』,因为这种装置可在几乎所有的企业经营方面进行配置,并扩增可用的商业智慧。我们的目标是在这两者之间求取平衡:建立提供 Windows 一致性及可靠性的工具、平台及服务,以及建立为客户的特定需求量身打造的工具、平台及服务。」

Dallas 的 Windows Embedded 业务部门为了维持这种平衡,与微软内的其他小组密切合作,如 OEM 业务部门、欧洲微软创新中心 (European Microsoft Innovation Center) (EMIC)、微软亚洲工程院 (Microsoft Advanced Technology Center)(位于中国)、Windows Client 以及伺服器及工具业务部门。此外,Windows 发展出策略产业合作关係(例如现在与英特尔 [Intel] 的合作),并正与属于 Windows Embedded 合作伙伴计划 (Windows Embedded Partner Program) 成员的独立软硬体供应商、代理商及系统整合商合作。

建立值得信赖的智慧型系统
为维持智慧型系统的商业价值,微软致力提供一系列值得信赖、有效及灵活的软体工具及服务。所提供的产品包括为已连线的智慧装置提供支援;在装置上产生资料,并将资料储存、传送至其他装置或传回企业总部;或在装置上执行分析或传回企业进行分析。

在去年 3 月份微软发布 Windows Embedded Device Manager 之后,Windows Embedded 迈进了一大步。IT 人员可藉助 Microsoft System Center Configuration Manager 的力量,掌控布建在整个公司 IT 网路的智慧型系统。

在未来 18 至 24 个月中,微软将推出实现此目标的一系列产品及服务。例如,我们正在开发进阶的机器对机器 (machine-to-machine, M2M) 连线管理器,代号为「Pontecchio」,以简化装置连线至网路服务的方式,务求使资料流程更容易预测、更有效。此外,微软正投资于安全技术及身分管理技术,以确保资料流程能天衣无缝地搭配无论是就地部署、私有或公有云的服务运作。这将有助 IT 人员更轻鬆地维护网路及资料的安全。

此外,微软还将提供强大平台及 API,协助开发者建立客製化的 LOB 应用程式。这种应用程式将能产生许多不同的独特解决方案及量身订做的使用经验,可改变企业使用智慧型系统的方式。

物联网:云端服务平台
这些投资计划完成后,微软将建立一个智慧平台,以发挥物联网的潜力,并创造建立加值软体及服务的更大机会。

EMIC 已建立属于 Microsoft SQL Server 2008 R2 一部分的新服务,名为 StreamInsight,这项服务将协助公司即时监控多个资料流程及分析资料。长远来说,我们预期企业将有大量专门装置连接至云端服务,作为整体智慧型系统策略的一部分。如此将协助企业利用能更深入分析业务的产业专门服务或资料分析能力。

Dallas 说:「我们已经见证重大进步、建立专门装置、提供新的接触点,以便在整个公司收集资料。就在智慧装置以突破性的方式收集资料之际,云端计算已融入所谓的『物联网』概念,并使资料传送目的地及使用方式充满无限可能。」

物联网所面临的挑战
虽然智慧型系统的主要部分多半已经开发出来,但仍面临一些挑战,各产业必须设法解决这些挑战,以确保智慧型系统的应用範围能够更广泛:网路连线能力由当地区域网路、Wi-Fi、行动网路及机器对机器通讯协议组成。讯号的间断及不一致,导致资料流难以维持稳定。

装置管理工具控制资料收集频率及性质的能力有限,导致连线费用高昂、垃圾资讯充斥。

智慧型手机及其他行动装置在收集及传送资料方面的角色很重要,但在企业网路上使用个人装置,使身分管理及网路存取权限的设定变得複杂。

  
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